深入浅出REST【二】

资源多重表述

到目前为止我们一直忽略了一个稍微复杂的问题:客户程序如何知道该怎样处理检索到的数据,比如作为GET或者POST请求的结果?原因是,HTTP采取的方式是允许数据处理和操作调用之间关系分离的。换句话说,如果客户程序知道如何处理一种特定的数据格式,那就可以与所有提供这种表述格式的资源交互。让我们再用一个例子来阐明这个观点。利用HTTP内容协商(content negotiation),客户程序可以请求一种特定格式的表述:

GET /customers/1234 HTTP/1.1

Host: example.com

Accept: application/vnd.mycompany.customer+xml

请求的结果可能是一些由公司专有的XML格式表述的客户信息。假设客户程序发送另外一个不同的请求,就如下面这样:

GET /customers/1234 HTTP/1.1

Host: example.com

Accept: text/x-vcard

结果则可能是VCard格式的客户地址。(在这里我没有展示响应的内容,在其HTTP Content-type头中应该包含着关于数据类型的元数据。)这说明为什么理想的情况下,资源表述应该采用标准格式——如果客户程序对HTTP应用协议和一组数据格式都有所了解,那么它就可以用一种有意义的方式与世界上任意一个RESTful HTTP应用交互。不幸的是,我们不可能拿到所有东西的标准格式,但是,或许我们可以想到在公司或者一些合作伙伴中使用标准格式来营造一个小环境。当然以上情况不仅适用于从服务器端到客户端的数据,反之既然——倘若从客户端传来的数据符合应用协议,那么服务器端就可以使用特定的格式处理数据,而不去关心客户端的类型。

在实践中,资源多重表述还有着其它重要的好处:如果你为你的资源提供HTMLXML两种表述方式,那这些资源不仅可以被你的应用所用,还可以被任意标准Web浏览器所用——也就是说,你的应用信息可以被所有会使用Web的人获取到。

资源多重表述还有另外一种使用方式:你可以将应用的Web UI纳入到Web API——毕竟,API的设计通常是由UI可以提供的功能驱动的,而UI也是通过API执行动作的。将这两个任务合二为一带来了令人惊讶的好处,这使得使用者和调用程序都能得到更好的Web接口。

总结:针对不同的需求提供资源多重表述。

无状态通信

无状态通信是我要讲到的最后一个原则。首先,需要着重强调的是,虽然REST包含无状态性(statelessness)的观念,但这并不是说暴露功能的应用不能有状态——

事实上,在大部分情况下这会导致整个做法没有任何用处。REST要求状态要么被放入资源状态中,要么保存在客户端上。或者换句话说,服务器端不能保持除了单次请求之外的,任何与其通信的客户端的通信状态。这样做的最直接的理由就是可伸缩性—— 如果服务器需要保持客户端状态,那么大量的客户端交互会严重影响服务器的内存可用空间(footprint)。(注意,要做到无状态通信往往需要需要一些重新设计——不能简单地将一些session状态绑缚在URI上,然后就宣称这个应用是RESTful。)

但除此以外,其它方面可能显得更为重要:无状态约束使服务器的变化对客户端是不可见的,因为在两次连续的请求中,客户端并不依赖于同一台服务器。一个客户端从某台服务器上收到一份包含链接的文档,当它要做一些处理时,这台服务器宕掉了,可能是硬盘坏掉而被拿去修理,可能是软件需要升级重启——如果这个客户端访问了从这台服务器接收的链接,它不会察觉到后台的服务器已经改变了。

理论上的REST

我承认:以上我所说的REST不是真正的REST,而且我可能有点过多地热衷于简单化。但因为我想有一个与众不同的开场,所以没有在一开始就介绍其正式的定义和背景。现在就让我们稍微简要地介绍一下这方面的内容。

首先,先前我并没有明确地区分HTTPRESTful HTTPREST。要理解这些不同方面之间的关系,我们要先来看看REST的历史。

Roy T. Fielding在他的博士学位论文(实际上你应该访问这个链接——至少对于一篇学术论文来说,它是相当易读的。此论文已被翻译成中文)中定义了术语RESTRoy曾是许多基本Web协议的主要设计者,其中包括HTTPURIs,并且他在论文中对这些协议提出了很多想法。(这篇论文被誉为“REST圣经,这是恰当的——毕竟,是作者发明了这个术语,所以在定义上,他写的任何内容都被认为是权威的。)在论文中,Roy首先定义一种方法论来谈论架构风格——高级、抽象的模式,来表达架构方法背后的核心理念。每一个架构风格由一系列的约束constraints)定义形成。架构风格的例子包括没有风格(根本没有任何约束)、管道和过滤器(pipe and filter)、客户端/服务器、分布式对象以及——你猜到它了——REST

如果对你来说这些听起来都太抽象了,那就对了——REST在本质上是一个可以被许多不同技术实现的高层次的风格,而且可以被实例化——通过为它的抽象特性赋上不同的值。比如,REST中包含资源和统一接口的概念——也就是说,所有资源都应该对这些相同的方法作出反应。但是REST并没有说明是哪些方法,或者有多少方法。

REST风格的一个化身便是HTTP(以及一套相关的一套标准,比如URI),或者稍微抽象一些:Web架构自身。接着上面的例子,HTTP使用HTTP动词作为REST统一接口的实例。由于Fielding是在Web已经(或者至少是大部分)完善了之后才定义的REST风格,有人可能会争论两者是不是100%的匹配。但是无论如何,整体上来说WebHTTPURI仅仅是REST风格的一个主要实现。不过,由于Roy Fielding即是REST论文的作者,又对Web架构设计有过深远的影响,两者相似也在情理之中。

最后,我在前面一次又一次地使用着术语“RESTful HTTP”,原因很简单:许多使用HTTP的应用因为一些理由并没有遵循REST原则,有人会说使用HTTP而不遵循REST原则就等同于滥用HTTP。当然这听起来有点狂热——事实上违反REST约束的原因通常是,仅仅因为每个约束带来的设计权衡可能不适合于一些特殊情况。但通常,违背REST约束的原因可归咎于对其好处认知的缺乏。来看一个明显的反面案例:使用HTTP GET调用类似于删除对象的操作,这违反了REST的安全约束和一般性常识(客户程序不应为此负责,服务器端开发人员大概不是有意而为之)。但在随后的文章中,我会提及更多这样或那样的对HTTP的滥用。

总结

本文试图对RESTWeb架构)背后的概念提供快速的介绍。RESTful HTTP暴露功能的方式与RPC、分布式对象以及Web Services是不相同的;要真正理解这些不同是需要一些心态的转变。不管你构建的应用是仅仅想暴露Web UI还是想把API变成Web的一份子,了解下REST的原则还是有好处的。

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